¿Qué es Blockchain?

¿Qué es una cadena de bloques?

Una Blockchain es una base de datos distribuida en muchos ordenadores que documenta de forma segura las transacciones digitales. La lista de transacciones puede ser vista por todos los participantes de la cadena de bloques. Se extiende constantemente en el tiempo, comparable a una cadena en la que todos los ordenadores participantes están integrados y a la que se añaden constantemente nuevos eslabones (de ahí el término “cadena de bloques” o desde el ingles “Blockchain”). Si un bloque está completo, se crea el siguiente. Cada bloque contiene una suma de verificación del bloque anterior.

El modelo técnico de la cadena de bloques se desarrolló en el marco de la criptodivisa Bitcoin – como un sistema de contabilidad pública descentralizado y basado en web de todas las transacciones Bitcoin realizadas. La cadena de bloques de Bitcoin está creciendo constantemente, ya que se añaden nuevos bloques de transacciones Bitcoin recién completadas. Cada ordenador conectado a la red Bitcoin, generando nuevos Bitcoins y/o gestionando los generados hasta el momento, mantiene una copia 1:1 de la cadena de bloques completa, que ahora tiene un tamaño aproximado de 230 gigabytes (julio 2019; haga clic aquí para ver el estado actual).

¿Qué es Bitcoin ?

Bitcoin es una moneda puramente digital – establecida en 2009 – basada en una red de pagos descentralizada que requiere una Blockchain Cualquiera que liquide facturas en la web con Bitcoins paga unas tarifas de transacción más bajas que con los proveedores de pagos online tradicionales. Otra ventaja teórica de Bitcoin es que la divisa no está controlada por un banco central estatal o una institución similar. La mayor desventaja es que la moneda todavía es aceptada por pocos lugares y el esfuerzo requerido para calcular nuevos Bitcoins aumenta constantemente – su valor aumenta en consecuencia.

No hay Bitcoins físicos, sólo balances de cuentas asociados a claves públicas y privadas. Estos saldos de cuentas se almacenan en un sistema de contabilidad pública – la cadena de bloques – junto con todas las transacciones de Bitcoin que se hayan realizado. La potencia de cálculo necesaria para gestionar esta enorme cantidad de datos la proporciona una gran red de ordenadores.

¿Qué es lo que hace que Blockchain sea tan especial?

La cadena de bloques es una tecnología que permite transacciones seguras y no manipulables en la red. Sin la cadena de bloques, el sistema Bitcoin no funcionaría porque los nuevos Bitcoins sólo se pueden calcular en base a los Bitcoins generados hasta el momento y por tanto es necesario llevar un registro de lo que ha ocurrido en el pasado.

No obstante, el principio de la cadena de bloques debe considerarse por separado de Bitcoin. Imagine el Blockchain como una tubería y el Bitcoin como el agua que fluye a través de él. O Blockchain como una calle y Bitcoin como un coche. La tecnología Blockchain puede ser utilizada para desarrollar nuevas aplicaciones y crear ecosistemas completamente nuevos.

Un ejemplo frecuentemente citado es el que ofrece actualmente IBM con “Food Trust”, una plataforma basada en una cadena de bloques para el rastreo de alimentos. El objetivo es crear transparencia a lo largo de toda la cadena de suministro de alimentos, desde los productores, procesadores, comerciantes y minoristas hasta los consumidores. Todas las partes implicadas reciben un conjunto de datos permanentes y compartidos con derechos de acceso e información actualizada sobre el sistema alimentario. Esto ayuda a evitar ineficiencias, violaciones ambientales y manipulación en los procesos de suministro global (Véase también: IBM explica su estrategia de cadena de bloques). Nestlé, Walmart y Carrefour apoyan el proyecto.

SAP apunta en la misma dirección con su “SAP Cloud Platform Blockchain”. La empresa con sede en Walldorf ha atraído a más de dos docenas de empresas de la industria, farmacéutica, tecnológica y logística para experimentar con un sistema de rastreo de la cadena de suministro basado en bloques. El objetivo es siempre hacer más transparentes las cadenas de suministro y demostrar la autenticidad de los productos con medios sencillos. Al igual que IBM, SAP trabaja en ofertas de cadena de bloques como servicio y se ha asociado con los fabricantes de alimentos Maple Leaf Foods, Naturipe Farms, Tate & Lyle y Natura, entre otros.

Al igual que IBM y SAP, Oracle también opera su propia plataforma Blockchain-as-a-Service. Un proyecto con la organización sin fines de lucro World Bee Project se destaca aquí: El líder de la base de datos está trabajando con la ONG en un sistema para monitorear las cadenas de suministro en la producción de miel, como informó Ledger Insights. El objetivo es poder garantizar a los consumidores de miel que el dulce de untar proviene de una producción sostenible y ecológicamente correcta.

¿Cuáles son las ventajas y desventajas de una tecnología descentralizada como Blockchain?

La descentralización de la TI en general y de la cadena de bloques en particular tiene algunas ventajas y desventajas. Se pueden citar algunas de las ventajas:

  • Sobre la base del Distributed Ledger (libro mayor), cada operación se documenta de manera segura y transparente para todas las partes implicadas. Las actualizaciones sólo son posibles si todos están de acuerdo. Los datos almacenados en una cadena de bloques son, por lo tanto, precisos, transparentes y coherentes. Pueden acceder a ellos todas las personas autorizadas. La modificación de un registro de transacción única requeriría la modificación de todos los registros posteriores y la aprobación de toda la red.
  • La seguridad es una gran ventaja de la Blockchain. Las transacciones deben ser acordadas por todas las partes antes de ser registradas. Una vez completado el proceso de aprobación, la transacción se encripta y se enlaza con la transacción anterior. Debido a que la información para esto no está en un solo servidor, sino en una red de computadoras, es virtualmente imposible para los hackers comprometer los datos de la transacción. Esto hace que la cadena de bloques sea teóricamente adecuada para todos los escenarios en los que las diferentes partes intercambian información crítica, es decir, no sólo para los productores de alimentos, sino también para los bancos, las empresas de logística, las autoridades públicas o incluso las empresas sanitarias.
  • Un argumento a favor de la cadena de bloques es la trazabilidad y, por tanto, también el control de la autenticidad de los productos. Una visión de los datos históricos de las transacciones puede ayudar a verificar la autenticidad de los productos y bienes y a prevenir el fraude. Por lo tanto, las empresas no sólo pueden detectar los puntos débiles de las cadenas de suministro ramificadas, sino también rastrear los artículos hasta su origen y sus productores. Esto puede llegar tan lejos que los consumidores saben qué agricultor cosechó su guacamole y cuándo.
  • La Blockchain permite una mayor velocidad en las transacciones comerciales tradicionales. Cualquiera que utilice procesos en papel o basados en el correo electrónico conoce la duración y la propensión a errores de las transacciones complejas que involucran a muchas partes. Los errores suelen dar lugar a largas mediaciones o procedimientos judiciales. Una “contabilidad digital centralizada”, como es posible gracias a la tecnología Digital-Ledger, garantiza menos pérdidas por fricción y desorden. Se hace más fácil confiar en los demás, de modo que la compensación y la liquidación pueden tener lugar más rápidamente.
  • De hecho, también se espera una reducción significativa de los costos de administración, así como de las transacciones financieras internas y externas y de la presentación de informes. Quienes confían en la cadena de bloques no necesitan tantos terceros u otras entidades para ofrecer garantías. La confianza en los socios comerciales ya no juega un papel, puede confiar plenamente en los datos de la cadena de bloques.

Las desventajas como tal:

  • Con cada bloque la Blockchain crece y con ella el esfuerzo de almacenamiento. Si se acumularan datos en el rango de los terabytes, tendrían que ser almacenados en cada nodo de la red, lo cual no es realista, especialmente porque la conexión a Internet estaría extremadamente cargada. Por lo tanto, es necesario analizar exactamente qué escenarios de transacción pueden asignarse y cuáles no.
  • La tecnología de cadenas de bloques no es fácil de integrar en los entornos de TI existentes, especialmente cuando se ejecutan muchos systemas legay (aplicaciones heredadas).
  • Los usuarios podrían inicialmente luchar con la nueva tecnología. Se aconseja una gestión del cambio sofisticada, que probablemente suponga un coste.
  • ¿Qué sucede si no hay acuerdo entre los pares (Peers) y algunos rechazan una actualización de software mientras que otros la defienden? En casos extremos, la cadena de bloques se divide y se crean dos nuevas cadenas de bloques independientes con el mismo historial.
  • La cadena de bloques tampoco es 100% a prueba de manipulaciones. Si un participante consigue controlar más de la mitad de los nodos de participante (lo que de hecho nunca sucede), puede teóricamente modificar el historial de la operación.
  • El rendimiento de una cadena de bloques ni siquiera se acerca al de una base de datos central. La verificación de las transacciones y su sincronización llevan tiempo. Además, las operaciones en el grafo deben ser procesadas independientemente por cada nodo.
  • Aunque la transparencia es realmente deseada con la Blockchain, esta misma también puede resultar contraproducente porque otros también pueden obtener información sobre transacciones pasadas y a veces futuras.

¿Cómo es que el Blockchain ya se está utilizando en el sector financiero?

Ya hoy en día, gran parte de la TI está descentralizada, gracias a Internet y servicios Cloud. En las aplicaciones basadas en el principio del Blockchain, seguirán apareciendo nuevos desarrollos que garantizarán la reducción gradual de las desventajas mencionadas anteriormente. Por ejemplo, la cripto-moneda Ethereum también se basa en el principio de la cadena de bloques de la potencia de cálculo descentralizada y puede considerarse como una especie de puente entre la cadena de bloques y los sistemas empresariales.

Las plataformas de aplicaciones blockchain para la industria financiera como ERIS, R3CEV o We.Trade están pensadas para aportar modelos de negocio transparentes, seguros y verificables a las TI, especialmente en el sector financiero. Para el CIO (DSI), esta nueva pila tecnológica descentralizada, que incluye un ecosistema en crecimiento, significa que puede cumplir mejor con sus tareas: finalización más rápida de las operaciones de negocio, procesamiento más seguro de las transacciones, reducción de costes y una orientación más cercana a los requisitos reglamentarios.

Aunque la integración con los sistemas existentes, que se ha identificado como una desventaja, sigue siendo un desafío, no es insuperable y puede justificarse por los beneficios esperados de la cadena de bloques tanto para la TI como para el negocio.

¿Por qué las industrias pueden beneficiarse del Blockchain?

La descentralización de la comunicación ya comenzó con el Internet, cada uno obtuvo más control sobre la información que consume. En el próximo paso, además de la comunicación, se descentralizará la potencia de cálculo y el almacenamiento (cloud computing), y con el Blockchain se añade ahora otro elemento. La cadena de bloques dispara ideas para controlar no sólo las monedas encriptadas como Bitcoin a través de redes descentralizadas, sino también otros contenidos digitales como arte, música, textos o fotos.

En el artículo “¿Para qué se usa Blockchain?” hemos recopilado los primeros ejemplos prácticos concretos del uso de cadenas de bloques en diversas industrias.

¿Cómo son las ofertas de la cadena de bloques de los grandes grupos informáticos?

Independientemente de los ejemplos anteriores, se puede decir que grandes grupos de TI están saltando al tren de Blockchain y trabajando en ecosistemas de software y servicios en torno a la tecnología. Así, IBM ofrece a los desarrolladores dentro de su Cloud la oportunidad de establecer sus propias cadenas de bloques. Para este propósito, Big Blue proporciona el código de Hyperledger en el que se basa la cadena de bloques de Bitcoin.

A través de la integración simultánea del servicio de contenedores Docker, ahora es “posible para los desarrolladores tener su propia mini cadena de bloques funcionando dentro de un Sandbox en doce segundos”, como Jerry Cuomo, responsable de las ofertas de cadenas de bloques en IBM, enfatizó en la presentación de los servicios en febrero de 2016. “Y sólo un minuto después, la primera solicitud de cadena de bloques completa está en vivo.”

También Microsoft ha reconocido hace tiempo los beneficios y ha lanzado el “Proyecto Bletchley” bajo el paraguas de “Ethereum Blockchain as a Service” en la Azure Cloud. En un futuro próximo, se lanzarán varias herramientas middleware para ampliar los beneficios de negocio de Blockchain. Por ejemplo, “Blockchain as a Service” está dirigido principalmente a los desarrolladores. Los llamados “cryptlets” sirven como herramientas técnicas para las soluciones, con la ayuda de las cuales los usuarios pueden introducir datos externos en una cadena de bloques sin destruir su seguridad e integridad.

Estos criptlets pueden desarrollarse en cualquier lenguaje de programación y ejecutarse de forma análoga a la oferta de IBM dentro de un contenedor seguro. Microsoft ve el beneficio de la tecnología Blockchain principalmente en temas relacionados con la seguridad, como la gestión de identidades y la codificación, y ya ha integrado los servicios correspondientes en el Proyecto Bletchley.

Otros grandes actores de la informática como SAP, Oracle o HPE también han superado hace tiempo la fase de experimentación y están desarrollando aplicaciones concretas, sobre todo en su propia plataforma As-a-Service.